Thursday, July 9, 2015

Wanderers and Nomads, Sinners and Saints

It's a bright morning here in the mid-Atlantic.  The deck presses against my boot soles as the ship breasts a swell, the pressure eases as the bows dig into the sea, white spray exploding from beyond the deck's curving edge.  The newly-risen sun is caught by the white caps; they turn momentarily to gold
before falling away again into ashen shadow.

I stand on the starboard bridge wing of Medgar Evers, enjoying the dawn's light on distant cumulus, brilliant sky above a rising seaway and the sensation
of the warm wind on my scalp and cheeks.  Tiny droplets of brine, swept from wave crests by the zephyr, make the bulkhead and railing shine with
minute diamonds, the same jewels that dampen my windbreaker and hands.

And I haven't even finished my first cup of tea.

I've been aboard Evers for only three weeks now, and already my new office and small but well-appointed stateroom are becoming quite familiar. As is the
ladder-well leading from my quarters up to the bridge (where I spend most of my working day) and down to the mess deck (where I probably spend too much time),
and the many offices and working spaces of this ship which I am already thinking of as "mine".

It doesn't take long.  A mariner can spend months or even years developing what seems an unbreakable bond with his or her ship, coming to know the vessels'
strengths and flaws, to think of Shipmates in a manner nearly equating them in importance to blood relatives; to consider the Captain as patriarch (or
matriarch, as may be) as well as ship's Master… and then find him- or herself suddenly swept away from the comfort of this strange family, moved by currents and eddies
of life at sea to another steel hull, another collection of perfect strangers.

And then, without any sense of betrayal or guilt, he or she will begin to form bonds with these new crewmates, this new ship.  The last vessel, and all of
the ones before it will live on in recollection and conversation, but like promiscuous lovers we of the maritime profession slip from relationship to
relationship, passionate wanderers moving from hull to hull, family to family.

So, what is the constant of the nomad's lifestyle? What is it that gives continuity to the lives and careers of me and my fellow voyagers?  The answer is
as obvious as the tilt of the deck, the plume of spray, the wind that rattles the wires of rigging and tears the very breath from the unwary laborer on deck.

Of course, it is the Sea.

Whatever ship we sail, flag we fly, or corporate livery that adorns our funnels, it is love of the sea that makes us all comrades out here.  We come from
all possible backgrounds and locales, sons of workmen and daughters of lawyers, new-hires who've barely known port from starboard and veteran seaman who learned
the trade under sail. We form a community of individuals joined in this one passion, one calling; we must go down to the sea or face the misery of dreams and voyages unfulfilled.

It is this passion, and this alone, that makes us all the same despite differences of flag or ideology, politics or religion.  This is the bond we have between us; the force that joins the hundreds of thousands of mariners and sailors and fishermen; toilers all upon the waters of the great oceans. This
is our vast, varied family, the source of quiet pride and our sustenance in adversity. We are the brotherhood of the sea.

Shipmates all.

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